미리미리 챙겨야 할 자동차 겨울 아이템. 스노우 체인.

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    지난해 친구들과 함께 빅베어를 찾은 데이빗김(가명)씨는 평생 잊지 못할 경험을 했다. 산 중턱을 지나자 스노우 체인이 없는 자동차는 더 이상 올라갈 수 없다는 사인과 함께 경찰이 길을 막고 있었다. 운전을 시작한 후로 체인을 사본 적도, 장착해 본적도 없는 데이빗씨. 주변에서 급하게 스노우 체인을 사려 했지만 터무니 없는 바가지 가격에 그만 포기하고 차를 돌려야 했다. 그는 지난 경험을 바탕으로 올 겨울 빅베어 운전에는 미리 스노우 체인을 준비하려 인터넷 사이트를 검색하고 있다.

    데이빗씨와 같은 사례는 눈길과 스노우 체인을 거의 경험해 볼 수 없는 남가주 자동차 오너들이 겪는 공통점일지 모른다. 과연 어떤 제품이 내 차에 맞는지, 또 장착은 어떻게 해야 하는지에 관해서도 궁금한 부분들이 많다.

    먼저 스노우 체인의 종류부터 한번 살펴볼까? 일반적으로 스노우 체인의 종류는 재질과 장착법 등에 따라 약 5가지 정도로 나눠 볼 수 있다. 먼저 쇠사슬로 만들어진 스노우 체인이 가장 보편적으로 사용되는 타입. 이는 차량 구동력이 전달되는 바퀴에 감싸듯 체인을 채우면 눈길을 달릴 수 있다. 기능적인 부분에서는 이미 검증된 제품이지만 소음과 진동이 강하고 무엇보다 체인을 장착할 때 조금은 어렵다는 단점이 있다. 쇠사슬 타입은 맑은날 평지에서 미리 연습을 해 손에 익지 않으면, 막상 눈이 내릴 때 애를 먹을 수 있다.

    다양한 체인 종류들. 왼쪽부터 스파이더 타입(현대모비스), 우레탄, 직물 체인.

    다음으로 흔히 우레탄 체인이라고 불리는 것이 있다. 폴리우레탄 재질을 사용한 체인은 쉽고 빠르게 체인을 타이어에 붙일 수 있고, 보관과 운반이 쉽다. 특히 승차감을 크게 해치지 않는다는 점에서 우레탄 체인을 선호하는 오너들이 늘고 있다.

    그 다음으로 원터치 체인이 있다. 눈이 많이 내리는 지방을 찾아가보면 앞바퀴 또는 뒷바퀴 휠 가운데 원반 모양을 달고 다니는 자동차를 종종 볼 수 있다. 대게 원터치 체인을 달기 위한 어댑터인 경우가 많다. 마치 ‘거미’ 모양처럼 생겼다고 해서 ‘스파이더’ 체인이라고도 불린다. 눈이 내리기 시작하면 쇠사슬 체인 또는 우레탄처럼 차 바퀴에 체인을 넣고 감쌀 필요가 없다. 미리 준비된 원반 모양의 체인을 타이어에 붙이고 어댑터에 고정하면 그만. 탈착이 쉽고, 내구성과 특히 승차감을 크게 해지지 않는다는 점에서 최근 선호되는 방법이다. 하지만 가격이 보통 체인보다 비싸 눈이 자주 내리지 않는 지방에서는 크게 사용되지는 않는다.

    눈이 내릴 때 체인을 장착하려면 여간 힘든 것이 아니다. 평소에 미리 연습을 해두면 좋다.

    체인에 쇠로 된 징 등을 달지 않고 직물로 타이어를 덮는 체인도 있다. 직물 체인은 간편함으로 따지면 장착식 체인 중 최고다. 눈이 내리면 직물 체인을 꺼내 타이어를 덮으면 그만. 다만 눈이 얇게 덮힌 경우에 도로 사정이 좋지 못하다면 직물이 찢어질 우려도 있고 자칫 직물 안에서 타이어가 겉돌 수 있는 위험성도 있다. 편리하긴 하나 내구성, 그리고 가격적인 측면도 고려해야 한다. 최근엔 직물 체인 겉에 징과 같은 스파이크를 박은 제품도 선보이고 있다.

    눈이 아주 가끔 내리는 지역이라면 간편한 스프레이 타입도 있다. 이 스프레이는 송진 등을 재료로 타이어에 뿌리는 순간 끈적이는 접지력을 만들어준다. 갑자기 눈이 내리거나 빙판길을 만났을 때 임시로 사용하면 좋을 제품. 캔 타입 스프레이는 차 안에 한개 정도는 비치해두면 좋다. 다만 이런 종류의 스프레이 타입이 내는 효과가 약 6마일 정도에 그치기 때문에 장거리에는 어울리지 않는다. 또한 체인 효과를 낸다고 해도, 물리적 체인을 쳐야 통행을 허가하는 곳에서는 이 역시 소용이 없음을 명심하자.

    비교적 눈을 볼 일이 없는 남가주의 일반 도로에서는 이 같은 스노우 체인은 여전히 먼나라 이야기일지 모른다. 그러나 같은 캘리포니아 내에서도 북가주 산간 지방은 겨울이면 늘 체인을 챙겨 여행을 떠나야 하고 남가주의 빅베어 인근 스키장을 찾아갈 때 역시, 위에 열거된 것들 중 적어도 한개 이상은 꼭 챙겨 떠나길 당부한다.

     눈이 많이 내리는 겨울철에도 안전 운전을 보장하는 안락한 모델은?